El 18 por ciento de las estrellas similares al Sol podrían albergar exoplanetas potencialmente habitables


Un planeta extrasolar o exoplaneta es un planeta que orbita una estrella diferente al Sol y que, por lo tanto, no pertenece al sistema solar. Los planetas extrasolares se convirtieron en objeto de investigación científica en el siglo XX. Muchos astrónomos suponían su existencia, pero carecían de medios para identificarlos. La primera detección confirmada se hizo en 1992, con el descubrimiento de varios planetas de masa terrestre orbitando el púlsar Lich.​

La primera detección confirmada de un planeta extrasolar orbitando alrededor de una estrella de secuencia principal, se hizo en 1995 por los astrónomos Michel Mayor y Didier Queloz.​ Desde entonces el número de hallazgos ha crecido año tras año.

Una nueva estimación de planetas extrasolares sugiere que el 18 % de las estrellas similares al Sol (tipo G) podrían tener un planeta del tamaño de la Tierra orbitando en la zona habitable de su estrella madre.

La nueva estimación establece que el 18 % de las estrellas similares al Sol podrían albergar exoplanetas potencialmente habitables del tamaño de la Tierra.

Determinar la abundancia de planetas del tamaño de la Tierra en las zonas habitables de sus estrellas, donde podría existir agua líquida en la superficie de un planeta rocoso, es uno de los principales objetivos de la ciencia exoplanetaria. La misión Kepler de la NASA para la búsqueda de exoplanetas fue diseñada específicamente con este objetivo en mente.

Además de ser la primera misión capaz de encontrar y caracterizar planetas del tamaño de la Tierra en órbitas de un año alrededor de estrellas similares al Sol, Kepler revolucionó nuestra perspectiva sobre la diversidad de planetas en la Vía Láctea.

La Dra. Michelle Kunimoto y el Dr. Jaymie Matthews, astrónomos del Departamento de Física y Astronomía de la Universidad de Columbia Británica, basan sus resultados en un catálogo independiente de planetas compilado a partir de la búsqueda en casi 200,000 estrellas observadas durante la misión Kepler.

"Nuestros cálculos colocan un límite superior de 0.18 planetas similares a la Tierra por estrella tipo G", dijo la Dra. Kunimoto.

"Estimar cuán comunes son los diferentes tipos de planetas alrededor de diferentes estrellas puede proporcionar restricciones importantes sobre la formación de planetas y las teorías de evolución, y ayudar a optimizar futuras misiones dedicadas a encontrar exoplanetas".

“Nuestra Vía Láctea tiene hasta 400 mil millones de estrellas, de las cuales el 7 % son de tipo G. Eso significa que 5 mil millones de estrellas pueden tener planetas similares a la Tierra en nuestra galaxia”, agregó el Dr. Matthews.

Estimaciones previas de la frecuencia de planetas similares a la Tierra varían entre aproximadamente; 0.02 planetas potencialmente habitables por estrella similar al Sol, a más de un planeta similar a la Tierra por estrella similar al Sol.

Por lo general, los planetas como la Tierra son más propensos a ser ignorados por una búsqueda de planetas que otros tipos de planetas, ya que son muy pequeños y orbitan muy lejos de sus estrellas. Eso significa que un determinado catálogo de planetas extra solares representa solo un pequeño subconjunto de los planetas que realmente están en órbita alrededor de las estrellas que se estudian.

El estudio
Para superar todos los desafíos anteriormente mencionados, la Dra. Kunimoto y el Dr. Matthews utilizaron una técnica conocida como "modelado hacia adelante".

"Comenzamos simulando la población completa de exoplanetas alrededor de las estrellas que Kepler encontró", dijo la Dra. Kunimoto.

"Marcamos cada planeta como detectado o perdido, según la probabilidad de que mi Algoritmo de Búsqueda de Planetas los hubiera encontrado".

"Luego, comparamos los planetas detectados con mi catálogo de planetas".

"Si la simulación producía una coincidencia cercana, entonces la población inicial era seguramente una buena representación de la población real de planetas que orbitan alrededor de esas estrellas".

Referencia del documento científico:
Michelle Kunimoto & Jaymie M. Matthews. 2020. Searching the Entirety of Kepler Data. II. Occurrence Rate Estimates for FGK Stars. The Astronomical Journal, Volume 159, Number 6, 248; doi: 10.3847/1538-3881/ab88b0

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