Estudio confirma que el asteroide Chicxulub causó la Extinción Masiva del Cretácico-Paleógeno


La extinción masiva del Cretácico-Paleógeno hace 66 millones de años erradicó aproximadamente el 75 % de las especies animales y vegetales en la Tierra, incluidos grupos completos como los dinosaurios no aviarios y las amonitas.

El debate persiste sobre la causa de esta extinción, con una intensa actividad volcánica en los traps del Decán en el centro-oeste de la India y el impacto de un asteroide cerca de la pequeña ciudad de Chicxulub en México, como las hipótesis más ampliamente respaldadas.

Ahora, un equipo de investigadores del Reino Unido ha demostrado que el asteroide que impacto en Chicxulub, por si solo, podría haber creado condiciones desfavorables para la supervivencia de los dinosaurios no aviarios de todo el mundo. Los científicos también muestran que a largo plazo el volcanismo masivo en los traps del Decán podría haber ayudado a la vida a recuperarse del impacto del asteroide.

Asteroide Chicxulub
El objeto astronómico que impacto en Chicxulub, también conocido como el asteroide Chicxulub, era un cuerpo celeste de unos 11 a 81 kilómetros (7 a 50 millas) de diámetro y tenía una masa entre 1.0 × 10 ^15 y 4.6 × 10 ^17 kg, que golpeó la Tierra en una velocidad de aproximadamente 20 kilómetros por segundo en un ángulo de poco menos de 60 grados, al final del período Cretácico, hace 66 millones de años, creando el famoso cráter de Chicxulub, ubicado al noroeste de la península de Yucatán, en México.

"Mostramos que el asteroide causó un impacto invernal durante décadas, y que estos efectos ambientales diezmaron ambientes adecuados para los dinosaurios", dijo el Dr. Alfio Alessandro Chiarenza, investigador del Departamento de Ciencias e Ingeniería de la Tierra en el Imperial College de Londres y el Departamento de Ciencias de la Tierra en el University College de Londres.

"En contraste, los efectos de las intensas erupciones volcánicas no fueron lo suficientemente fuertes como para perturbar sustancialmente los ecosistemas globales".

"Nuestro estudio confirma, por primera vez cuantitativamente, que la única explicación plausible para la extinción es el impacto invernal que erradicó los hábitats de los dinosaurios en todo el mundo".

Impacto invernal
Un impacto invernal es un período hipotético de frío prolongado debido al impacto de un gran asteroide o cometa en la superficie de la Tierra. Un escenario probable sería la formación de una capa de polvo, cenizas y otros materiales en la atmósfera. Esto causaría que la temperatura global caiga dramáticamente.

El asteroide que impacto en Chicxulub habría liberado partículas y gases a la atmósfera, bloqueando el Sol durante años y causando inviernos permanentes. A esto se le conoce como impacto invernal.

Las erupciones volcánicas también producen partículas y gases con efectos para bloquear la radiación solar, y alrededor del tiempo de la extinción masiva hubo decenas de miles de años de erupciones en los traps del Decán.

El estudio
Para determinar qué factor, el asteroide o el vulcanismo, tenía más poder de cambio climático, los científicos combinaron marcadores geológicos del clima y poderosos modelos matemáticos, tradicionalmente utilizados con información sobre qué tipo de factores ambientales, como la lluvia y la temperatura, necesitaba cada especie de dinosaurio para poder prosperar.

Luego pudieron mapear dónde seguirían existiendo estas condiciones en un mundo después de un impacto de asteroides o un volcanismo masivo.

Los investigadores descubrieron que el asteroide fue el único fenómeno responsable por la destrucción de todos los hábitats potenciales para la supervivencia de los dinosaurios, el volcanismo por otra parte dejó algunas regiones viables, adecuadas para poder vivir alrededor del ecuador.

"En lugar de utilizar solo el registro geológico para modelar el efecto sobre el clima que el asteroide o el vulcanismo podrían haber causado en todo el mundo, impulsamos este enfoque un paso adelante, agregando una dimensión ecológica al estudio para revelar cómo estas fluctuaciones climáticas afectaron gravemente a los ecosistemas", dijo el Dr. Alex Farnsworth, investigador de la Facultad de Ciencias Geográficas de la Universidad de Bristol.

"En este estudio, agregamos un enfoque de modelado a los importantes datos geológicos y climáticos que muestra el efecto devastador del impacto del asteroide en los hábitats globales. Esencialmente, produce una 'pantalla azul de la muerte' para los dinosaurios", dijo el Dr. Philip Mannion, científico del Departamento de Ciencias de la Tierra en el University College de Londres.

Aunque los volcanes liberan gases y partículas que bloquean el Sol, también liberan dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero.

En el corto plazo después de una erupción, las partículas que bloquean la radiación solar tienen un efecto mayor; causan un invierno volcánico.

Sin embargo, a largo plazo, estas partículas y gases caen de la atmósfera, mientras que el dióxido de carbono permanece y se acumula, calentando el planeta nuevamente.

Después del drástico invierno global inicial causado por el asteroide, el modelo del equipo sugiere que a largo plazo, el calentamiento por volcanismo podría haber ayudado a restaurar muchos hábitats naturales, ayudando al florecimiento de las nuevas formas de vida que evolucionaron después del desastre.

"Proporcionamos nueva evidencia para sugerir que las erupciones volcánicas que ocurrieron alrededor del mismo tiempo podrían haber reducido los efectos sobre el medio ambiente causados ​​por el impacto de asteroide, particularmente al acelerar el aumento de las temperaturas después del impacto invernal", dijo el Dr. Chiarenza.

Este calentamiento inducido por los volcanes ayudó a aumentar la probabilidad de supervivencia y la recuperación de las plantas y los animales que lograron sobrevivir a la extinción, y muchos grupos de animales se expandieron inmediatamente después, incluidas las aves y los mamíferos.

Referencia del documento científico:
Alfio Alessandro Chiarenza et al. Asteroid impact, not volcanism, caused the end-Cretaceous dinosaur extinction. PNAS, published online June 29, 2020; doi: 10.1073/pnas.2006087117

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