Los mastodontes migraron a través de vastas distancias debido al calentamiento interglaciar


Un equipo de investigadores de la Universidad McMaster ha llevado a cabo un estudio filogeográfico del extinto mastodonte americano (Mammut Americanum), basado en 35 genomas mitocondriales recién secuenciados. Sus hallazgos sugieren que los mastodontes americanos se expandieron repetidamente hacia las latitudes del norte en respuesta al calentamiento interglaciar.

El mastodonte americano fue una parte icónica de los hábitats boscosos y pantanosos del Pleistoceno del continente americano, con restos recuperados desde los subtrópicos centroamericanos hasta las latitudes árticas de Alaska y Yukón.

Esta especie se extinguió hace 11.000 años, durante las extinciones que acabaron con muchos de los grandes mamíferos terrestres, como los mamuts, los felinos dientes de sable y los perezosos terrestres.

Se ha especulado mucho sobre qué causó su extinción, aunque muchos científicos creen que fue una combinación del cambio climático, la creciente competencia por las fuentes de alimentos y la caza excesiva de los primeros humanos.

Las dramáticas y repetidas fluctuaciones de temperatura ocurrieron rutinariamente en nuestro planeta durante millones de años, las más dramáticas de las cuales ocurrieron en los últimos 800,000 años, lo que resultó en la expansión y retracción de la capa de hielo y el calentamiento de las regiones del norte, previamente congeladas, cuyos nuevos bosques y humedales proporcionaron nuevas fuentes alimenticias para algunos animales como el mastodonte, el alce y el castor, pero quitó los pastizales de otros animales como los caballos, los mamuts y los bisontes.

“Los datos genéticos muestran una fuerte señal de migraciones, moviéndose de un lado a otro del continente, impulsada, por lo que parece ser: el clima”, dijo el autor principal del estudio, el profesor Hendrik Poinar, genetista evolutivo de la Universidad McMaster.

"Estos mastodontes vivían en Alaska en una época en que hacía calor, así como en México y partes de América Central".

"Estas no eran poblaciones estacionarias, los datos muestran que hubo un movimiento constante de ida y vuelta".

El estudio
Para el estudio, el profesor Poinar y sus colegas extrajeron y reconstruyeron el ADN de muestras fosilizadas que incluían dientes, colmillos y huesos.

El análisis muestra que los mastodontes se movían entre grandes distancias en respuesta al calentamiento de las condiciones climáticas y al derretimiento de las capas de hielo, desde ambientes más cálidos en América Central hasta los confines más septentrionales de Alaska y Yukón.

Sin embargo, a pesar de estos aumentos masivos de territorio descongelado, las poblaciones del norte eran mucho menos diversas genéticamente, lo que las hacía más vulnerables a la extinción.

"Al observar genéticamente a estos animales que vivieron durante los últimos 800.000 años, podemos ver la composición de estas poblaciones que llegaron al norte", dijo Emil Karpinski, primer autor del estudio y estudiante de posgrado de la Universidad McMaster.

"Es realmente interesante porque muchas especies en la actualidad, como el alce y el castor, están expandiendo rápidamente su área de distribución hacia el norte en decenas a cientos de kilómetros cada siglo".

"El análisis del ADN conservado en estos huesos fósiles de mastodonte nos da mucha más información sobre cómo vivieron y murieron estas bestias, ahora extintas, en comparación con lo que sabemos basado en los enfoques paleontológicos tradicionales", dijo el Dr. Grant Zazula, el coautor del estudio y paleontólogo con el Gobierno de Yukón.

"Estos datos son la clave para comprender cómo las comunidades de animales primitivos, como los mastodontes, se adaptaron a los cambios del pasado, y proporcionar pistas sobre cómo los ecosistemas árticos responderán a futuros escenarios de calentamiento."

Referencia del documento científico:
E. Karpinski et al. 2020. American mastodon mitochondrial genomes suggest multiple dispersal events in response to Pleistocene climate oscillations. Nat Commun 11, 4048; doi: 10.1038/s41467-020-17893-z

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